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31e escadre de bombardement

Équipages dans la tourmente

Le site de Vincent Lemaire sur la 31e escadre, de 1937 à 1942.

Le raid de Victor Lasalle se termine dans le désert de Libye

Officier au 31e régiment d’aviation de Tours, Victor Lasalle a trouvé la mort dans le désert qui borde le golfe de Syrte en percutant des dunes, le 15 décembre 1929, lors d’une liaison rapide entre Paris et Saigon.

Lasalle, Rébart et Faltot avant leur dernier départ. (Collection Yvette Morel-Lasalle)

1929, horrible année pour le 31e régiment d’aviation de Tours. Vendredi 23 août, un Potez 25 peine au décollage et vient en percuter un autre autour duquel s’affairent trois aviateurs. Deux sont tués, le sergent Fond et le caporal Dambricourt.

Samedi 5 octobre, deux Potez 25 rentrent de mission, en Roumanie et en Yougoslavie. Ils se percutent dans le mauvais temps, dans l’Allier : quatre morts, le commandant François Tulasne, l’adjudant-chef Favier dans l’un ; le sergent-chef Vergnaud et le sergent Josserand dans l’autre.

Dimanche 15 décembre, le 31e perd son « champion », le capitaine Victor Lasalle, qui trouve la mort en Libye lors d’une liaison rapide entre la France et l’Indochine.

D’un camp allemand à Odessa

Victor Lasalle

Lorsqu’il arrive au 31e régiment d’aviation de Tours, en octobre 1920, Victor Lasalle est presque neuf dans l’aviation. Pas dans l’armée. Engagé dès 1911 au 5e régiment d’infanterie, il débute la guerre au 205e (régiment de réserve du 5e). Prisonnier en novembre 14 au Grand Douaire, le sergent Lasalle fête à sa façon le 14 Juillet, en 1916, en prenant la fuite pour la troisième fois d’un camp de Basse-Saxe. Il n’est pas près de s’arrêter. Première étape, la Suisse, la liberté et donc la guerre. Puis c’est le Maroc où Victor Lasalle obtient une citation et sa nomination au grade de sous-lieutenant (à titre temporaire) dans des combats contre les tribus rebelles. Rapatrié pour cause de dysenterie, il revient en France mais l’armistice intervient avant son retour au front. Lorsqu’il fait mouvement avec sa nouvelle unité (le 21e RTA), en mars 1919, c’est pour Odessa où doit débarquer un corps expéditionnaire chargé de soutenir les Russes blancs en lutte contre l’armée bolchevique. Victor Lasalle y obtient trois citations, une blessure au bras et le grade de lieutenant, toujours à titre temporaire.

La carrière du fantassin touche à sa fin. Il ne suit pas son régiment, parti de Sofia pour ce qu’on nommait alors le Levant. Le 31 juillet 1919, il est détaché à l’escadrille Br 509, stationnée à l’actuelle Istambul (1). A son programme, des vols sur Constantinople et le Bosphore, une mission postale à Bucarest, des vols de nuit où il démontré ses qualité de navigateur. Ce que les aviateurs nomment : le sens de l’air. Il y est breveté observateur (20 janvier 1920) et débute une formation d’élève pilote interrompue par la fermeture du camp de San Stefano.

Élève de l’adjudant Jean Foiny

Victor Lasalle, au 31e d'aviation.

Le 15 octobre 1920, Victor Lasalle est affecté au 31e régiment d’aviation de Tours. Il se rapproche ainsi de sa région d’origine puisqu’il est né à Candé (Maine-et-Loire), le 30 juillet 1893. Son terrain est celui de l’actuelle base aérienne 705, au nord-ouest de la ville, en bordure de la route de Paris, sur les communes de Parçay-Meslay, Tours, Saint-Symphorien et Saint-Radegonde (les deux dernières sont devenues quartiers de Tours après la dernière guerre). L’aviation y avait installé, en novembre 1915, une école pour former les pilotes sur Caudron. Les Américains l’occuperont à leur tour en 1917.

Le rôle du 31e ? Il « se trouve être le seul régiment d’aviation à l’ouest du méridien de Paris, son secteur très vaste s’étend de l’embouchure de la Rance à celle de la Gironde et couvre un cinquième de la France », précise son historique (2). « Les groupes d’observations travaillent avec les divisions voisines : 11e division, région Tours et Rennes pour le GO 3 ; 21e division, région Nantes et Limoges pour le GO 4. Le groupe de reconnaissance n°5 est en collaboration avec les écoles de Poitiers, Saumur et Saint-Maixent. »

Mais en 1921, le 31e régiment n’a encore que cinq escadrilles (1, 3, 5, 7 et 9). Victor Lasalle est nommé à l’escadrille 7 (3). Il effectue son premier vol le 11 février 1921, sur Breguet 14, avec le sous-lieutenant Chrétien, autre grande figure de l’aviation tourangelle de l’entre-deux-guerres. Il commence sa formation de pilote, quelques jours plus tard, avec l’adjudant Jean Foiny, sur un antique Caudron G3. Victor Lasalle doit beaucoup à Foiny. Les deux « champions » du 31e régiment vont longtemps voler ensemble, même après le brevet, obtenu le 25 juillet 1921, n° 19082.

Commandant en second du Parc 31

En juin 1921, Victor Lasalle est nommé adjoint au commandant du Parc 31. Il est sous les ordres de Victor Gruel, arrivé en mars. Ce poste l’accapare. Il y est toujours très bien noté (4). D’ailleurs, quand le commandant Gruel part en formation à l’École supérieure d’électricité, en novembre 1923, Victor Lasalle hérite, par intérim, du commandement du Parc 31, jusqu’à la nomination d’Alphonse Le Bihan, fin mai 1924. Au cours de cette période, Victor Lasalle poursuit son entraînement à la SE, le plus souvent avec Jean Foiny.

Deux arrivées vont changer la destinée de Victor Lasalle. Celle d’un avion d’abord. Celle d’un pilote ensuite. L’avion, c’est le Potez 25 qui a pointé le bout de son nez en janvier 1927. En juin, lorsque le Potez 25 s’installe vraiment à Tours, Victor Lasalle vole sur les n° 3, 5 et 13 .

Le pilote, c’est l’adjudant Gustave Duroyon. Il vient du 34e régiment d’aviation de Dugny. Il a remporté la coupe Breguet en 1926. C’est avec lui que Victor Lasalle découvre la compétition. En 1927, il participe à la coupe Breguet. Puis, avec Duroyon, il reçoit pour mission d’effectuer un voyage aérien Tours – Paris – Prague – Vienne – Cracovie – Varsovie et retour, du 30 octobre au 8 novembre. Le but est de promouvoir le Potez 25 (5).

Photo prise en septembre 1928, à Ablis (Eure-et-Loir). Victor Lasalle est venu à bord de ce Potez 25 n°38, avec le lieutenant Paillé, pour participer à des manoeuvres. (Collection Franck Roumy)

La réussite de cette mission – malgré le mauvais temps – leur ouvre un peu plus grand les portes de la maison Potez. Les deux équipiers se complètent bien, avec Duroyon, plus pilote que technicien, et Lasalle, plus technicien que pilote. Potez leur « prête » un avion pour participer au rallye international de Vincennes, un Potez 25 Grand Raid, semble-t-il celui muni d’un moteur Hispano Suiza de 600 ch  (6).

Le raid des capitales en étoile en 1928

Après avoir laissé leur avion à Villacoublay (le 151), ils rallient leur point de départ, Agadir. Ils sont le 25 juin à Madrid, le 26 à Casablanca, le 27 à Marrakech, le 28 à Agadir. Le 29, repos et préparation du matériel. Le 30 juin, jour de la course, ils relient Agadir à Vincennes d’une seule traite, en 11 h 10 min. de vol, dont 2 h 30 de nuit. Ils remportent ainsi le rallye militaire de Vincennes (7), succès qui leur donne une tout autre dimension.

C'est sans doute avec cet unique Potez 25 à moteur Hispano Suiza que Lasalle et Duroyon ont remporté le rallye de Vincennes. Il est, ici, photographié à Dijon, devenu avion ministériel. (Collection Flayol via Jean-Paul Bonora)

Car « le premier prix » de ce rallye, c’est un ticket pour deux personnes pour une autre épreuve : le raid des capitales en étoile. Ce sera sur le Potez n°70 Grand Raid. Le programme est pantagruélique :

  • le 7 juillet 1928, Paris – Oslo (Norvège) ;
  • le 8 juillet, Oslo – Paris ;
  • le 9 juillet, Paris – Madrid (Espagne) – Paris ;
  • le 10 juillet, Paris – Varsovie (Pologne) – Paris ;
  • le 11 juillet, Paris – Rome – Paris ;
  • le 12 juillet, Paris – Lisbonne (Portugal) – Paris.

Le Potez 25 n°70, conçu pour les courses sur longue distance. (Collection Jean-Louis Coroller)

Au terme de cet exploit, petits fours et réception le 13, Paris – Tours le lendemain avec l’avion du raid pour défiler le 14 juillet au-dessus de Tours. Duroyon (pilote) et Lasalle (navigateur) ont parcouru près de 14.000 km en six jours avec seulement quatre heures de sommeil par nuit. Lasalle est fait officier de la Légion d’honneur et Duroyon, chevalier.

Pour eux, c’est le moment de faire le point sur leur carrière. Gustave Duroyon a choisi sa voie. Il va quitter l’armée pour entrer chez Potez comme pilote essayeur.

Deux voies s’offrent à Victor Lasalle : le pilotage ou la technique ? On peut penser que Victor Lasalle a hésité. D’un côté, la lumière, les raids et les exploits ; de l’autre, l’ombre, un travail qu’il a toujours apprécié.

Côté pilotage, il est nommé commandant de la 14e escadrille, celle de ses débuts à Tours (8), le 1er octobre 1929. Mais, côté technique, il participe du 7 janvier au 12 mai 1929 au « stage de perfectionnement des officiers chargés de fonctions techniques »,s. Il en sort avec une moyenne de 16 sur 20 et ce viatique de Saconney : « POURRA faire un commandant de parc ». Pendant ces quelques mois de stage, Victor Lasalle vole peu.

L’interview de Victor Lasalle deux semaines avant sa mort

En 1929, Victor Lasalle obtient la permission de faire un raid civil. Il offre les premiers détails à un journaliste de la Dépêche, le 1er décembre, à quelques jours de son départ.

– Alors, mon lieutenant… Madagascar ?

« Pas du tout… Saigon. »

– C’est un raid ou un voyage de tourisme ?

« Ni l’un ni l’autre. C’est une liaison rapide que je ferai avec un Nieuport type commercial équipé avec un moteur de 230 CV à refroidissement par air. Nous avons un rayon d’action de 2.000 km et nous espérons faire une liaison rapide en 7 ou 10 jours, c’est-à-dire plus vite que Bailly et Réginensi. »

– Et le but de cette mission ?

« Effectuer une liaison aussi rapide que possible avec Saigon, transporter du courrier postal et, par la même occasion, étudier la création d’une ligne commerciale. Ces liaisons rapides sont maintenant à l’ordre du jour et nous ne sommes pas les seuls à partir […] Notre raid est commandité par la maison Lorraine, dont le moteur de 230 CV équipe notre Nieuport. »

– Mais, vous partez avec trois passagers et une importante cargaison de courrier et vous n’avez qu’un moteur de 230 CV.

Le lieutenant Lasalle a un sourire ironique :

« C’est la formule civile, dit-il. Un moteur de 230 CV est suffisant pour nous emmener à Saigon. Il n’est pas lourd et consomme peu de carburant. »

[…]

– Croyez-vous qu’en cette saison vous ne serez pas gêné sur le parcours par le mauvais temps ?

« Je ne le crois pas, parce que j’ai étudié mon itinéraire par l’Égypte. La saison est bonne sur cette région. En suivant la ligne droite et en passant par la Grèce, au contraire, nous aurions rencontré du mauvais temps. »

Disparus dans la tempête

L’avion de Victor Lasalle est un Nieuport-Delage 641 à moteur Lorraine Mizar 230CV. Le départ est fixé au 9. Mais l’avion n’est pas prêt. Pire, il est légèrement endommagé par un chariot de queue le 12. Enfin, le 14 décembre, l’adjudant Rébard le décolle du Bourget.

Le Nieuport dans un hangar du Bourget, avant le départ. (Collection Yvette Morel-Lasalle)

La première partie du voyage se déroule sans histoires. « Lasalle, Rébard et Faltot sont partis pour Saigon », titre la Dépêche, précisant : « Ils ont fait escale et Istres et sont repartis pour Tunis ».

Mais très vite, c’est l’inquiétude : « Les aviateurs Lasalle, Rébard et Faltot ne sont toujours pas signalés à Benghasi »… « On recherche Lasalle, Rébard et Faltot ».

Puis une lueur d’espoir : « Lasalle, Rébard et Faltot aurait atterri en Tripolitaine ». Courte lueur puisque  la Dépêche révèle : « Des débris d’avion sur la côte du golfe de Syrte en Tripolitaine  » « Est-ce le monoplan de Lasalle et de ses compagnons ».

La réponse vient aussitôt : « Le raid Paris – Saigon tragiquement interrompu ». Le 15 décembre, le NiD-641 F-AJDA de Lasalle, Rébard et Faltot a bel et bien percuté des dunes, à Bir el Amar. La confirmation est donnée par le lieutenant Sanard, en poste à Tunis, qui s’est rendu sur place pour reconnaître l’épave. Il avait accueilli le trio à l’escale de Tunis et suivi leur préparation. « J’ai pu établir une version de l’accident et je ne crois pas me tromper en affirmant que l’équipage français fut victime d’une tempête extraordinairement violente », écrit-il à l’intention du commandant Prat, du 31e régiment. Cette même nuit d’ailleurs, un équipage anglais a trouvé la mort au sud de Tunis.

La veille de son départ, son épouse lui écrivait : « Si tu as le moindre doute, ne pars pas, tu me rendras bien heureuse. » Elle pensait à elle et à sa fille, Yvette. Mais, par avance, Victor Lasalle avait chassé tous les doutes : « Nous arriverons », avait-il déclaré. « Que je vole de Tours à Marseille ou que je continue plus loin, c’est la même chose. » La suite a montrévque non.

Didier Lecoq

Aéroplane de Touraine 2004 (complété en 2010)

Notes

(1) Petite remarque amusante dans les carnets de vol de Victor Lasalle qui montre que l’aviation avaient du mal à intégrer les réformes de l’aviation. Sur le premier tampon : Br 509. Normal. Puis Br 51 à la place de Br 509. Et enfin, un tampon créé au nom de l’escadrille Br 51. Une escadrille qui n’a jamais existé. Il s’agit en fait de la 51e escadrille du 25e régiment d’aviation d’observation, héritière des traditions de la Br 509.


(2) Historique du 31e régiment d’aviation au Service historique de la Défense, au château de Vincennes.

(3) Cette escadrille 7 est devenue 14e escadrille le 1er janvier 1924 avec insigne et traditions de la C 56.

(4) En 1927, il reçoit d’ailleurs une lettre de félicitations du colonel Pujo pour avoir encadré les élèves mécaniciens des aéro-clubs d’Indre-et-Loire qui préparent leur examen militaire. La popularité de Victor Lasalle ne s’expliquent pas par ses seuls résultats. Tout le monde a vanté sa disponibilité et sa modestie.

(5) Ils utilisent le Potez 25 n°38, avion du 31e RA0.

(6) Les carnets de vols de Victor Lasalle ne fournissent pas, exceptionnellement, de précisions sur l’avion.

(7) Pour cette course, chacun choisissait son point de départ. Lasalle et Duroyon ont devancé : Weiser, Fonds-Lamothe, Challe, etc.

(8) En 1921, la C 56 était alors l’escadrille 7 du 31e RAO. En 1929, elle appartenait au groupe n°4 dirigé par le commandant Prat, qui a prononcé le discours lors des obsèques de Victor Lasalle à Tours et lors de l’inauguration de la rue Victor-Lasalle à Candé. Le commandant Prat a également baptisé Capitaine-Lasalle le hangar de la 14e escadrille.

Le statue de Victor Lasalle, oeuvre du Tourangeau Georges Delpérier.

Une réponse à to “Le raid de Victor Lasalle se termine dans le désert de Libye”

  • campo:

    Bonsoir Monsieur, Madame
    Je profite de votre site pour vous demander s’il est possible de trouver et d’acheter l’ouvrage consacré à Victor LASALLE:
     » Le candeen Victor LASALLE  » par Bernard DELAUNAY
    D’avance merci.
    Cordialement
    A.C

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